UNIVERSO

El flamante 'cazador de planetas' SPHERE descubre en el cosmos al 'Ojo de Sauron'

Impresionante imagen captada por SPHERE, el nuevo instrumento del Observatorio Europeo Austral (ESO) para buscar exoplanetas, cuando abrió su lente por primera vez y registró nada menos que el 'Ojo de Sauron'.

Por supuesto que la espectacular fotografía, más allá de las reminiscencias cinematográficas, nada tiene que ver con el demonio del 'Señor de los anillos'. Se trata en realidad del gran momento en que pudo retratarse a la estrella HR 4796, distante a 237 años luz de la Tierra en la constelación de Centauro, cuando estuvo rodeada por un disco de polvo cósmico.

Con todo, la fotografía logra ilustrar la altísima resolución que puede alcanzar el flamante SPHERE (acrónimo de 'Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch', que en castellano equivale a decir 'búsqueda de exoplanetas con espectro-polarimetría de alto contraste'), diseñado especialmente para capturar imágenes directas de planetas extrasolares.

Como la luz de una estrella logra ocultar totalmente el resplandor -mucho más débil- de los planetas que la orbitan, obtener imágenes directas de planetas situados fuera de la Vía Láctea es una tarea extremadamente difícil. SPHERE involucra altísima tecnología de última generación para detectar pequeños trozos de cielo alrededor de las estrellas. El módulo fue instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Paranal de ESO, en Chile.